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首位獲阿貝爾獎女性數學家烏倫貝克:被數學救贖
2019-03-21 23:32:15 來源: 新華網
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  新華社北京3月21日電 (天下人物)首位獲阿貝爾獎女性數學家烏倫貝克:被數學救贖

  新華社記者張瑩 周舟

  挪威科學與文學院19日宣布,將2019年度阿貝爾獎授予美國數學家卡倫·烏倫貝克,以表彰她在幾何分析、規范場論和可積係統等領域的開創性貢獻。阿貝爾獎是數學界最高獎之一。烏倫貝克是首位獲此殊榮的女性。

  “難以置信,我對此深表感謝……希望我獲得這個獎顯示出各式各樣的個體都有能力為最高等級的數學貢獻力量。”目前正在美國普林斯頓高等研究院擔任訪問學者的烏倫貝克在發給新華社的獲獎感言中説。

  相比于對人類數學殿堂的貢獻,烏倫貝克的人生頗為低調。她是有史以來第二位在國際數學家大會全體會議上發表演講的女性,是美國國家科學獎章和美國數學會勒羅伊·P·斯蒂爾獎獲得者,但直到獲阿貝爾獎才被更多人知曉。

  英國皇家學會會員吉姆·阿哈利利評價説:“我們應該更廣泛地認可烏倫貝克的成就,因為她的工作促成了過去40年數學界一些最重要的成就。”

  “跨界”的數學家

  現年76歲的烏倫貝克擅長“跨界”,在非線性偏微分方程、微分幾何、規范場論、拓撲量子場論和可積係統等諸多數學領域都做出了有深刻影響力和開創性的工作。

  阿貝爾委員會主席在一份聲明中説:“她在幾何分析和規范場論領域的奠基性工作,極大地改變了數學研究圖景……她的理論徹底改變了我們對極小曲面的認識,如肥皂泡形成的曲面,以及對更為廣泛、更高維度最小化問題的理解。”

  早期工作中,她與合作者喬納森·薩克斯共同研究“極小曲面”,這是“肥皂膜如何將自己排列成能量最小化形狀”的數學理論。挪威科學與文學院評價説,烏倫貝克對極小曲面的研究“開發了應用于全局分析的工具和方法,現在為每一位幾何學家和分析師所用”。

  烏倫貝克另一項引人注目的工作是規范場論。阿哈利利在為她撰寫的“小傳”中説,烏倫貝克從四維分析了楊-米爾斯方程的論文,為現代物理學中許多最激動人心的思想奠定了一些分析基礎,也為西蒙·唐納森1986年獲得菲爾茲獎的研究鋪平了道路。

  “她是早期幾何分析領域開創者之一,對規范場的數學理論,包括楊-米爾斯理論有很大貢獻,”知名青年數學家許晨陽告訴新華社記者,“我的從事該方向的同事都認為她得獎實至名歸。”

  數學不僅給烏倫貝克帶來成功,也帶來樂趣,讓她成長並進入更廣闊的空間。

  “我在探尋數學的道路上獲得了極大的快樂,”她在獲得美國數學會勒羅伊·P·斯蒂爾獎後説,“在這個過程中,我結識了很多朋友,並與一些有創造力、有趣的人一起工作。我從無趣、無助和自我沉迷之中被救贖了。”

  孤獨的求索之路

  烏倫貝克1942年出生于美國俄亥俄州一個中産家庭,在家裏4個孩子中排行老大,父親是一名工程師,母親是藝術家兼學校老師。

  少女時期的烏倫貝克喜歡閱讀科學書籍,但不喜歡與人打交道。“我當時覺得自己將來要麼當個護林員,要麼就成為研究者……但我不想當老師,我覺得一切需要跟人打交道的工作都極其可怕。”烏倫貝克後來在一本名為《數學中的女性》的書中説。

  烏倫貝克的數學之旅也有曲折和迷茫,幸運的是她堅持到了最後。

  她最初在密歇根大學學物理,後被“數學的結構、優雅和美麗”打動,從此轉入數學領域。1968年,烏倫貝克在布蘭代斯大學完成了以變分法為主要內容的博士論文。值得一提的是,變分法在目前熱門的機器學習研究中廣為應用。

  獲得博士學位後,烏倫貝克曾在多所大學任職,最初曾因性別等原因被孤立或邊緣化,直到1976年就職伊利諾伊大學芝加哥分校後才步入正軌,在這裏她獲得了穩定的資助,也遇到了許多志同道合的女性同事。1982年前後發表的一係列有關規范場論的論文終使她嶄露頭角,成為她這一代的傑出數學家之一。

  性別平等的倡導者

  成為第一位獲阿貝爾獎的女性後,烏倫貝克對媒體説:“這是一種莫大的責任。非常感謝在我之前那些出色的先驅者,感謝許多跟隨我而來的女性……我們期待女性和少數群體跨過那些‘門檻’,找到自己應有的位置,至少在學術界如此。”

  烏倫貝克一直是數學與科學領域中性別平等的堅定倡導者。她在布蘭代斯大學攻讀博士時,是該校數學係為數不多的女性之一。一些學者看到她非凡的天賦並給予她鼓勵,而更多人卻不以為然。

  “因為我們是女性,所以被告知不能研究數學,”她後來在自傳文章中寫道,“我喜歡做我這件不被支持的事情,這是一種‘合法的反叛’。”

  取得一定成就後,她意識到自己是一個榜樣,特別是對于那些年輕女性科學家而言,她也身體力行地為女性研究者爭取資源和機會。1993年,她參與創建普林斯頓高等研究院“女性與數學”計劃,旨在招收和促進更多女性參與數學研究。

  她坦言做榜樣很難,但她接受自己的不完美:“這條路很艱難,因為你真正需要做的是向學生展示人可以有多麼不完美卻依然可以成功……我可以是一名出色的數學家並因此而聞名,但我也非常有人情味。”

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【糾錯】 責任編輯: 徐海知
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